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Qu'est-ce qu'un extraterrestre pourrait avoir de grands yeux ?

Qu'est-ce qu'un extraterrestre pourrait avoir de grands yeux ?



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Ne vous précipitez pas pour tirer des conclusions. C'est une question sérieuse.

La représentation la plus répandue d'extraterrestres intelligents et "humains" est celle d'une espèce avec des yeux considérablement plus grands par rapport à la taille du corps par rapport aux êtres humains (il suffit de rechercher sur Google et de sélectionner des images et vous verrez ce que je veux dire). Exemple:

Maintenant, disons que nous devions trouver une race d'extraterrestres avec une telle caractéristique. En supposant que leur forme de vie soit basée sur l'évolution telle que nous la connaissons, que pourrions-nous déduire de leurs besoins et de leur environnement en se basant uniquement sur de telles informations ? (c'est-à-dire que leurs yeux sont plus grands que les nôtres, ceteris paribus).

En d'autres termes, selon nos connaissances scientifiques de la vie sur Terre, pourquoi un extraterrestre pourrait-il avoir des yeux relativement grands ?

Cet article suggère que les animaux ont de grands yeux en raison de leur activité principalement nocturne, du fait qu'ils se trouvent dans des endroits peu éclairés (par exemple, au fond de l'océan) ou en raison d'une meilleure portée 3D. Mais j'aimerais quelque chose de plus scientifique. L'article est un peu "pop".


Alien (créature dans Extraterrestre la franchise)

Les Extraterrestre (également connu sous le nom de Xénomorphe XX121 ou Internecivus raptus) [1] [2] [3] [4] est une espèce extraterrestre endoparasitoïde fictive qui est l'antagoniste du Extraterrestre série de films. L'espèce a fait ses débuts dans le film Extraterrestre (1979) et réapparu dans les suites Extraterrestres (1986), Extraterrestre 3 (1992), et Résurrection extraterrestre (1997). L'espèce revient dans la série prequel, d'abord avec un prédécesseur dans Prométhée (2012) et une autre forme évoluée dans Alien : Alliance (2017). [5] Il a également figuré dans les films croisés Alien contre prédateur (2004) et Aliens vs Predator : Requiem (2007), avec le crâne de l'une des créatures apparaissant brièvement dans Prédateur 2 (1990). De plus, l'Alien apparaît dans divers spin-offs de la littérature et du jeu vidéo des franchises.

  • Xénomorphe
  • Internecivus raptus
  • Linguafoeda achéronsis
  • Zénomorphe
  • Serpent
  • Proie

Les Xénomorphe le design est attribué au surréaliste et artiste suisse H. R. Giger, originaire d'une lithographie intitulée Nécronom IV et raffiné pour le premier film de la série, Extraterrestre. Les effets pratiques de la tête d'Alien ont été conçus et construits par le concepteur d'effets spéciaux italien Carlo Rambaldi. La conception et le cycle de vie de l'espèce ont été considérablement augmentés, parfois de manière incohérente, tout au long de chaque film.

Contrairement à de nombreuses autres races extraterrestres de science-fiction (comme les Daleks et les Cybermen dans Docteur Who, ou les Klingons et les Borgs en Star Trek), les extraterrestres ne sont pas des fabricants d'outils intelligents : ils n'ont aucune civilisation technologique d'aucune sorte, et sont plutôt des créatures primales et prédatrices sans but plus élevé que la propagation et l'auto-préservation de leur propre espèce, y compris l'élimination d'autres formes de vie qui peut constituer une menace pour leur existence. Comme les guêpes ou les termites, les extraterrestres sont eusociaux, avec une seule reine fertile élevant une caste de guerriers, d'ouvriers ou d'autres souches spécialisées. Le cycle de vie biologique des extraterrestres implique l'implantation traumatique de larves endoparasitoïdes à l'intérieur d'hôtes vivants. Ces larves "chestburster" sortent du corps de l'hôte après une courte période d'incubation, passent rapidement de l'âge juvénile à l'âge adulte en quelques heures et recherchent plus d'hôtes pour l'implantation.


Qu'est-ce qu'un extraterrestre pourrait avoir de grands yeux ? - La biologie

Robert A. Freitas Jr., “Extraterrestrial Zoology,” Analog Science Fiction/Science Fact , Vol. 101, 20 juillet 1981, pp 53-67

Cet article contient du matériel tiré à l'origine du livre Xenology (1979) de Robert A. Freitas Jr.

“Deux grands yeux sombres me regardaient fixement. La masse qui les encadrait, la tête de la chose, elle était arrondie, et avait, pourrait-on dire, un visage. Il y avait une bouche sous les yeux, dont le bord sans lèvres frémissait et haletait, et laissait tomber de la salive. La créature entière se souleva et pulsa convulsivement. Un maigre appendice tentaculaire agrippait le bord du cylindre, un autre se balançait dans les airs. . Il y avait quelque chose de fongoïde dans la peau brune et grasse, quelque chose dans la délibération maladroite des mouvements fastidieux d'indiciblement méchant.
– H.G. Wells, La guerre des mondes (1898)

Assez dégoûtant, hein ? Les contes classiques de la science-fiction sont pleins de monstres aux yeux d'insecte (ou BEM comme ils sont affectueusement appelés par les cognoscenti) qui envahissent les planètes, menacent les villes. attaquer des fusées et emporter des femelles humaines bien faites. Les producteurs hollywoodiens sont apparemment convaincus que la plupart des êtres extraterrestres (ET) appartiennent à l'une des quatre catégories zoologiques suivantes : (1) Humain ou humanoïde, (2) animaux surdimensionnés, (3) gouttes et gousses amorphes et (4) êtres énergétiques sans forme.

Ne pouvons-nous pas faire mieux que cela ?

Assez! En réalité. toute personne ayant accès à une bonne bibliothèque peut entrer et tout lire sur la biologie de l'un des mondes les plus fascinants et les plus richement peuplés de la Voie lactée : la Terre ! Nous habitons une planète étrange avec de nombreux décors étranges et des créatures vivantes fabuleuses, un excellent exemple de ce que peut être la vie extraterrestre. Pour une équipe de zoologistes interstellaires, à la recherche de mammifères terrestres sensibles ici dans les déserts galactiques, notre monde est un zoo planétaire aussi rare que n'importe quel autre dans la Voie lactée.

Les xénobiologistes ont formulé une règle simple appelée l'Assomption de la médiocrité, qui dit, en substance, que la Terre doit être considérée comme "typiquement exotique". Les solutions inhabituelles conçues par l'évolution sur cette planète pour faire face au problème de la survie trouveront leurs parallèles, mais pas nécessairement leurs doubles, parmi les espèces vivantes d'autres mondes. Comme l'a fait remarquer un jour le biologiste Allen Broms, « la vie ailleurs est probablement constituée d'étranges combinaisons de morceaux familiers ».

Vie étrange

La vie telle que nous la connaissons est basée sur des cellules : de petits paquets bien rangés de protoplasme vivant contenant toute la machinerie biologique nécessaire à la survie. Les cellules du corps humain mesurent en moyenne quelques microns. (Un micron est un millionième de mètre, environ un centième de l'épaisseur de la page sur laquelle ces mots sont imprimés.) Le plus petit être vivant sur Terre capable d'une activité métabolique indépendante est le PPLO, ou « organisme semblable à la pleuropneumonie » #8221 qui mesure 0,1 micron. Les microbiologistes estiment que la plus petite cellule qui pourrait, en théorie, exister mesurerait environ 0,04 micron de diamètre. Il est amusant de spéculer que l'analogue extraterrestre d'un être humain, construit sous la même forme mais utilisant ces cellules miniatures, ne pèserait que 50 milligrammes et ne mesurerait que 5 millimètres de haut - à peine l'épaisseur d'un crayon. Que des créatures aussi petites puissent conserver une intelligence de niveau humain, c'est à n'importe qui de deviner.

Des formes de vie extraterrestres assez grandes pourraient bien présenter une physiologie acellulaire ou être unicellulaires. Par exemple, à une étape de leur vie, les myxomycètes sont de minuscules flagellés unicellulaires capables de se multiplier individuellement par simple fission. Dans le dernier stade de développement du « plasmodium » de développement, de grandes touffes de ces créatures fusionnent et leurs parois cellulaires se dissolvent pour produire une masse acellulaire amorphe de protoplasme vivant pouvant atteindre 25 centimètres ou plus. De plus, la plus grande cellule vivante connue était l'œuf de l'oiseau éléphant d'une demi-tonne aujourd'hui éteint ou "oiseau roc" (Aepyornis maximus). Cet œuf mesurait environ un tiers de mètre de diamètre et pesait 15 kilogrammes.

Le nombre et les types d'organes chez les créatures extraterrestres peuvent également être très variables. Par exemple, les calmars terrestres ont deux types de cœurs différents - un pour le sang veineux et un autre pour le sang artériel - et le ver de terre commun (Phérétima) a une douzaine de cœurs. Deux espèces de dinosaures éteintes, Brontosaure et Diplodocus, avait deux cerveaux, un dans la tête et un morceau encore plus gros de tissu neural dans la région de la hanche. (Le volume de cet “élargissement sacré” en stégosaure, un autre animal fossile de grandes proportions, était peut-être vingt fois plus gros que le cerveau dans la cavité crânienne ! Et le corps entier d'un insecte est son "poumon" l'oxygène est transporté directement vers les cellules par un réseau complexe de trachées ou de microtubules imprégnant tout l'organisme.

Parfois, les organes combinent plusieurs fonctions en une seule, comme la bouche humaine. Les extraterrestres n'ont pas besoin d'avoir les mêmes combinaisons que nous. Ils peuvent avoir des organes identiques ou séparés pour manger, boire, excréter, respirer et parler. Le dauphin, par exemple. mange par sa bouche, respire par son évent et "parle" par ses "oreilles". “respiration anale”). Le cloaque des grenouilles et de nombreux autres animaux est un organe unique qui combine les fonctions d'excrétion et de reproduction. Les brachiopodes ne peuvent vomir que des excréments de leur “intestin aveugle” (une sorte de cul-de-sac alimentaire), et les membres du phylum Nématomorphes (vers longs) mangent uniquement par absorption directe de nutriments à travers la peau - car ils n'ont pas de bouche.

Quelle peut être la taille des extraterrestres ? Pour répondre à la question, nous devons comprendre ce qu'on appelle la loi du carré-cube. Ce principe géométrique universel, reconnu pour la première fois par Galilée il y a plus de trois siècles, soutient que le volume augmente toujours plus rapidement que la surface lorsque la taille augmente. Une boîte cubique pleine dont le bord est doublé augmente la surface d'un facteur de deux au carré (2x2), ou quatre alors que le volume, donc la masse, augmente de deux au cube (2x2x2), ou huit.

Il est facile d'appliquer cela à la biologie. Imaginez un herbivore extraterrestre osseux broutant placidement dans une prairie extraterrestre. Soudain, nous doublons sa taille partout. Les os des pattes de l'animal, maintenant deux fois plus épais, ont quadruplé en section transversale, mais la créature pèse huit fois plus, donc ses os doivent supporter le double de la pression. Il peut s'effondrer sous un effort normal à moins qu'il ne développe des membres proportionnellement plus robustes pour supporter le stress physique supplémentaire.

Toutes les parties d'un animal doivent être repensées lorsque la taille augmente. Comme les os, la force musculaire est déterminée par la surface de la section transversale. Les humanoïdes deux fois plus gros ont besoin de biceps quadruplement épais : sinon ils tireraient huit fois plus de masse avec seulement quatre fois plus de force. Les poumons, les reins, les intestins et d'autres organes de filtration du sang fonctionnent en fonction de la surface, ils doivent donc soit augmenter en masse, soit devenir plus alambiqués lorsque la taille du corps est plus importante.

Les films d'horreur sur les insectes géants qui ravagent la campagne sont vraiment tout à fait impossibles, même sur des mondes à faible gravité. Un insecte aussi gros qu'une maison pèserait un milliard de fois plus que ses cousins ​​terrestres de la taille d'une puce. Ses pattes fines et grêles seraient appelées à supporter des contraintes des milliers de fois plus importantes. Pour marcher du tout, l'arthropode envahi par la végétation a besoin de muscles proportionnellement des milliers de fois plus épais, malheureusement, les tissus vitaux remplissent déjà le squelette creux du minuscule original. Il ne s'effondrerait pas sous son propre poids ou n'était pas immobilisé par la faiblesse de ses muscles, un insecte envahi par la végétation mourrait de faim parce que son estomac serait mille fois trop petit pour absorber suffisamment de nourriture ou il s'étoufferait parce que ses trachées ne pourraient transporter qu'un millième autant d'air que nécessaire.

Les créatures marines sont libres de gravité à flottabilité neutre, mais elles sont toujours assujetties à la loi du cube carré. Les corps en mouvement aiment continuer à bouger. Les léviathans extraterrestres plus gros que les baleines connaîtraient de sérieuses difficultés de direction, de virage et de freinage en raison de leur masse relativement importante par rapport à la surface de leurs surfaces de contrôle. Un virage trop rapide pourrait provoquer des contraintes supérieures à la résistance à la traction des matériaux biologiques et le mastodonte se briserait littéralement en deux. Ces problèmes sont familiers aux pilotes de superpétroliers modernes, d'énormes navires nécessitant des kilomètres pour tourner ou s'arrêter.

La gravité et la vie

Le zoologiste respecté D’Arcy Wentworth Thompson a un jour spéculé sur les effets de la gravité sur l'évolution. « Si la force de gravité était doublée, a déclaré Thompson, notre forme bipède serait un échec et la majorité des animaux terrestres ressembleraient à des sauriens à pattes courtes ou à des serpents. Les oiseaux et les insectes souffriraient également, mais avec une certaine compensation dans l'augmentation de la densité de l'air. D'un autre côté, si la gravité était réduite de moitié, nous obtiendrions un type plus léger, plus mince, plus actif, nécessitant moins d'énergie, moins de chaleur, moins de cœur, moins de poumons, moins de sang. La gravité contrôle non seulement les actions, mais influence également les formes de tous, à l'exception du moindre des organismes.”

Il est vrai que le poids maximum des espèces vivantes ne peut dépasser la résistance à l'écrasement de la matière osseuse. Mais les animaux ne sont pas conçus pour rester immobiles - s'ils l'étaient, les jambes humaines pourraient avoir quelques millimètres d'épaisseur. Au lieu de cela, ils doivent supporter les pressions et les accélérations maximales rencontrées lors de la course normale, du saut et d'autres activités de survie intenses. Un cheval au repos semble grandement surdimensionné sur l'hippodrome où il peut s'arrêter en une seconde ou moins, près du point de rupture de ses os, les limites de conception sont mieux exploitées.

Il est clair que d'autres facteurs sont à l'œuvre en plus de la charge gravitationnelle pour fixer la taille maximale - les relations prédateur/proie, les vitesses de course, les besoins alimentaires, les niveaux d'oxygène, les contraintes écologiques, etc. Pourtant, nous pouvons estimer comment la gravité pourrait influencer l'évolution, sur la base de l'histoire biologique de la Terre. La plus grande créature terrestre vivante aujourd'hui est l'éléphant d'Afrique, pesant un impressionnant 6600 kilogrammes. Tyrannosaure rex, l'un des plus grands carnivores terrestres, pesait au moins 8000 kg. Les Baluchithérium, le plus grand mammifère terrestre éteint, était construit comme un rhinocéros sans cornes et transportait une masse de plus de 22 000 kg. Le plus gros animal terrestre de tous les temps a peut-être été Brachiosaure, dont certains spécimens peuvent avoir pesé 111 000 kg. mais nous ignorerons cette brute majestueuse car il a probablement dû passer beaucoup de temps assis dans les marécages à reposer sa masse fatiguée. Nous pouvons supposer de manière prudente que la créature la plus lourde exclusivement terrestre et plausible sur une planète de 1 g pèse environ 22 000 kg.

Quelle sera la taille des animaux extraterrestres ? Des simulations de systèmes solaires modèles par le Dr Stephen H. Dole de la RAND Corporation et d'autres suggèrent que les mondes rocheux terrestres avec des atmosphères propices à la vie devraient avoir une gravité de surface comprise entre environ 0,2 et 2,0 ge de la Terre. Désormais, si la gravité double, la tension osseuse n'augmentera pas si la taille d'une créature est réduite de moitié alors que les autres dimensions restent les mêmes. Si la hauteur maximale est inversement proportionnelle à la gravité, alors le volume maximal (donc la masse) va en sens inverse de la gravité au cube. Par cette mesure, l'animal le plus lourd sur un monde à 2 gees pèse environ 2800 kg, tandis que sur une planète de 0,2 gee (comme la lune Titan de Saturne), la bête la plus massive pourrait vraisemblablement atteindre près de trois millions de kilogrammes – bien que je ’d déteste essayer de le nourrir ! Ainsi, des animaux comme les morses, les petits éléphants et même les humanoïdes de 70 kg sont tout à fait possibles, même sur le plus lourd de tous les mondes terrestres raisonnables. Pas besoin de créatures trapues et puissantes, peut-être plutôt comme une crêpe blindée sur plusieurs pattes. limité à des mouvements lents et rampants sur la surface.”

Bien sûr, la gravité volonté affecter la conception. Dans n'importe quelle catégorie de masse donnée, les animaux à fort gee devraient avoir des os plus courts et plus trapus que ceux évoluant dans des environnements à faible gee. Pour fournir un soutien approprié, la section transversale de l'os doit augmenter directement avec le poids. Le poids est le produit de la masse et de la gravité, le diamètre de l'os doit donc être proportionnel à la racine carrée de la gravité.

Appliquons ceci à l'homme. Le fémur humain typique, l'os le plus parfaitement cylindrique et le plus grand de notre corps, mesure 3,5 centimètres de diamètre. En utilisant la relation racine carrée ci-dessus, nous constatons que le fémur devrait augmenter jusqu'à 4,9 cm sur un monde à deux gee ou rétrécir à 1,6 cm sur une planète à 0,2 gee pour un support identique d'une masse corporelle humaine de 70 kg. Des expériences ont confirmé que les animaux élevés dans des conditions de gravité élevée développent des os plus épais, un cœur plus fort et perdent de la graisse, mais les créatures extraterrestres n'apparaîtront pas excessivement ou sous-construites par rapport à la vie terrestre de masse égale.

Les formes de vie désossées dans la mer peuvent atteindre des tailles énormes. Il y a d'autres avantages à vivre sans cadre rigide que nous pouvons à peine apprécier. Par exemple, une pieuvre, souvent appelée l'artiste suprême de l'évasion, peut s'étirer incroyablement mince, passant comme du caoutchouc à travers de petits trous ou des crevasses étroites et glissant avec confiance sur les bureaux et les ponts des navires.

Mais une créature terrestre est un habitant de la gravité. La vie en surface doit évoluer vers un moyen de support physique ou être réduite à une masse rampante sur le sol. Sur Terre, les cadres les plus courants sont les exosquelette et le endosquelette. Le premier, caractérisé par les insectes et les crustacés, est un tube osseux creux rempli de viscères de la créature. Ce dernier, que possèdent tous les vertébrés, est une colonne vertébrale centrale à laquelle pendent les organes vitaux comme des manteaux sur un porte-chapeaux. Les exosquelettes sont des matériaux osseux entourant l'intestin. Les endosquelettes sont des os entourés d'intestins.

Quelle conception est la meilleure ? Les bioingénieurs soulignent qu'une colonne tubulaire a toujours une plus grande résistance qu'une poutre solide de même masse. Les tubes offrent deux fois plus de résistance à la flexion et plusieurs fois plus de résistance au flambage. Les avantages mécaniques sont mieux exploités par les exosquelettes en raison de la plus grande surface osseuse à laquelle les muscles peuvent être attachés.

Alors pourquoi être vertébré ? La réponse est que nous n'avons considéré que la résistance statique. Les grands endosquelettes surpassent les exosquelettes sous une charge d'impact dynamique, comme une chute d'arbres, c'est pourquoi la plus grande de toutes les espèces animales a usé ses os à l'intérieur. Les insectoïdes extraterrestres massifs ne sont pas impossibles, juste moins probables. Les impacts de chute ne devraient pas être aussi graves sur les planètes à faible gravité, et les grands arthropodes actifs pourraient survivre dans une atmosphère riche en oxygène. Les plus grandes créatures à carapace sur Terre ont varié en taille d'un dixième de mètre pour la tarentule sud-américaine sur terre jusqu'à plusieurs mètres pour certains arthropodes marins fossiles.

Les extraterrestres ont d'autres choix qui s'offrent à eux. L'une des alternatives les plus populaires parmi les xénobiologistes s'appelle le “panier squelette” trouvé sur cette planète chez les échinodermes marins (concombres de mer, étoiles de mer, oursins) et le cormoran (un oiseau de mer de la famille des pélicans). Le stress physique traverse le corps le long d'une sorte de treillis osseux, un arrangement interne inhabituel qu'un wag a appelé facétieusement « intestins dans une cage à oiseaux ».

Une autre possibilité est la double colonne vertébrale ou l'endosquelette multiple. Sur Terre, les vers plats et autres turbellaires vivant en liberté ont des canaux neuronaux jumeaux sur toute la longueur de leur corps. Les squelettes d'échelle extraterrestres pourraient améliorer la stabilité posturale et fournir une plus grande force sur les mondes à haute gravité, bien que les mouvements de rotation ou de torsion du tronc puissent être limités même si les multiples poteaux de support sont articulés ou segmentés.

Une troisième alternative est le squelette hydrostatique, étonnamment courant sur Terre. Les corps des animaux sont maintenus raides par un fluide sous pression emprisonné dans un sac de peau dure. La plupart du temps, seuls les petits vers de terre et les nématodes ont ce support, mais des créatures marines massives telles que les requins compriment leurs entrailles pour aider à négocier des virages serrés et même l'homme utilise le contenu de son abdomen comme squelette hydrostatique. Les grands extraterrestres pourraient développer un squelette liquide à l'intérieur de tubes tendus et renforcés de fibres avec une musculature de renforcement étendue - les chenilles purement hydrostatiques, par exemple, ont environ 4000 muscles individuels contre moins de 700 pour un être humain.

Combien d'yeux ?

La nature utilise souvent la même solution à un problème donné rencontré par de nombreuses espèces ayant évolué indépendamment. L'un des exemples les plus frappants de cette « évolution convergente » est peut-être « l'œil de la caméra » inventé séparément par au moins cinq grands phylums d'animaux terrestres (chordés, mollusques, annélides, coelentérés et protistes). Chacun a des histoires de développement radicalement différentes. Il existe naturellement un quelque divergences - par exemple, les cellules sensibles à la lumière dans les globes oculaires des mollusques pointent vers la lumière, à l'opposé des vertébrés. Mais l'objectif réglable. la rétine, les pigments, les muscles focalisants, le diaphragme iris, la cornée transparente et les paupières sont tous immédiatement reconnaissables. La nature essaie peut-être de nous dire quelque chose : l'œil de la caméra est omniprésent parce que c'est tout simplement le meilleur design pour le travail, sur ce monde ou dans n'importe quel autre.

Le prochain plus réussi – en effet Suite donc si vous ne comptez que les espèces, c'est l'œil composé des insectes et des crustacés. Chaque organe ressemble à un petit bijou aux multiples facettes, en fait un petit faisceau de tubes optiques qui dirigent la lumière sur une grande matrice de points photosensibles individuels sur la rétine. L'image forme une mosaïque composite de milliers de petits points lumineux. (Les yeux de libellule ont plus de 28 000 facettes et peuvent discerner un mouvement jusqu'à douze mètres de distance.) L'œil composé, cependant, a un pouvoir de résolution si faible qu'un insecte qui se penche sur cette page d'impression serait tout à fait incapable de distinguer les lettres individuelles, les grands extraterrestres trouveront donc le système peu attrayant. Cela semble mieux pour les petites créatures - si une puce avait un globe oculaire à lentille sphérique comme celui des humains, la pupille serait si petite que les effets de diffraction ruineraient complètement l'image.

D'autres techniques visuelles d'importance limitée sur Terre peuvent être mises en valeur sur d'autres planètes. Par exemple, les espèces exotiques peuvent avoir des yeux « caméra à sténopé » comme le nautile chambré, un système magnifiquement simple composé d'une fosse optique ouverte sans lentilles, exceptionnellement utile dans l'eau. Dans "l'œil de balayage" de l'escargot, la lumière pénètre dans un simple cristallin et est balayée par un seul capteur nerveux rétinien se déplaçant à travers le champ visuel, créant lentement une image de l'environnement. Le principe du télescope à réflecteur optique n'a jamais été développé pour l'imagerie directe sur cette monde, bien que de nombreuses espèces utilisent un ensemble de miroirs biologiques pour augmenter la sensibilité des yeux de la caméra (le tapetum du chat tigré commun) ou pour attirer des proies à l'aide de projecteurs d'eau profonde en conjonction avec la bioluminescence (les réflecteurs rétractables du calmar lumineux) .

Combien d'yeux sont les meilleurs ? La nature économise généralement, donc un seul organe récepteur est assez bon pour la détection non directionnelle. La plupart des grands organismes n'ont qu'un organe de l'odorat et un organe du goût. D'un autre côté, les sens directionnels peuvent faire bon usage des avantages de la stéréo. La triangulation et la perception de la profondeur nécessitent au moins deux récepteurs physiquement séparés, et il semble que l'on ne gagne pas grand-chose à utiliser plus d'une seule paire. Comme l'astronome Carl Sagan l'a fait remarquer un jour, "Trois yeux ne représentent pas à peu près la même amélioration sur deux que deux représentent sur un".

Figure 1. Une forme de vie extraterrestre à trois yeux (avec l'aimable autorisation de Wayne Barlowe)

Néanmoins, quelques espèces animales ont plus d'une paire d'yeux d'imagerie. Le zoologiste Norman J. Berrill de l'Université McGill à Montréal décrit les bouffonneries de l'araignée à l'heure du dîner, qui a quatre paires d'yeux : « La paire arrière sert à surveiller la nourriture ou le danger. Les trois autres paires travaillent ensemble mais successivement. Si quelque chose entre dans le champ de vision de l'une des paires les plus externes, la tête tourne jusqu'à ce que l'objet soit amené dans le champ des deux paires d'yeux du milieu, et l'araignée avance alors. Lorsque l'objet est mis au point de la paire avant, l'araignée saute pour attaquer. La limite ultime est probablement atteinte par le pétoncle, dont littéralement des centaines de minuscules et magnifiquement construits « yeux » sans imagerie sont répartis autour de la circonférence de son manteau comme des feux de circulation sur un paquebot.

Et les yeux sur les tiges ? La plupart des xénobiologistes considèrent cela comme une adaptation plutôt improbable pour les animaux pensants. Les pédoncules nécessitent un système de support hydraulique inefficace sauf chez les petits animaux. Les yeux sont des sens vitaux pour les grands organismes, mais les prédateurs peuvent couper les tiges d'un simple coup de griffe ou de tenaille, privant ainsi définitivement le propriétaire de la vue. Les yeux périscopiques non protégés par les os sont également plus sujets aux blessures courantes - en cas d'accident, les tiges pourraient être heurtées, claquées ou écrasées trop facilement.

Sens extraterrestres

La vision, bien sûr, est simplement la détection d'un ensemble étroit de longueurs d'onde de lumière dans l'ensemble du spectre électromagnétique. Une alternative à la vision « visuelle » est la vision infrarouge (IR), ou la vision avec des vagues de chaleur. Le serpent à sonnettes est assez bon dans ce domaine - la créature a deux globes oculaires d'imagerie fonctionnant dans le visible, et deux fosses coniques de chaque côté de la tête qui permettent une détection binoculaire IR des différences de température aussi peu que 0,002 °C. La théorie de l'optique prédit que les globes oculaires infrarouges extraterrestres avec une résolution proche de celle de l'œil humain pourraient avoir des ouvertures aussi petites que 4 centimètres à 93 000 Angströms (la longueur d'onde maximale du rayonnement du corps noir émis par un corps humain chaud). Cela se compare bien à la taille de l'œil de l'éléphant indien (4,1 cm), du cheval (5 cm), de la baleine bleue (14,5 cm) et des plus grands céphalopodes (jusqu'à 37 cm).

La radio vision est une autre possibilité, bien qu'il y ait deux problèmes évolutifs majeurs avec cela. Premièrement, il est difficile (mais pas impossible) d'imaginer des conditions de surface planétaire dans lesquelles l'éclairement dans la bande radio est égal ou supérieur à la luminosité dans le visible, donnant ainsi à la vision radio un avantage concurrentiel. Deuxièmement, les capteurs radio devraient avoir une largeur de l'ordre de 10 à 1 000 mètres pour atteindre l'acuité visuelle humaine, bien que cette résolution ne soit pas absolument nécessaire.

En supposant que la vie évolue principalement sur les surfaces planétaires et sous l'air, d'autres formes de vision (très basse fréquence, ultraviolet et rayons X) sont peu probables car ces longueurs d'onde sont fortement absorbées lors du passage dans l'atmosphère ou l'océan. La détection de champ électrique statique a été documentée chez de nombreuses espèces, notamment les requins et les poissons électriques, et une sensibilité aux champs magnétiques a été trouvée chez les escargots, les pigeons, les dauphins, les abeilles. et bien d'autres animaux. Les spectres de sensation acoustique, tactile et chimique ont également été bien exploités par la vie sur Terre.

Un sens extraterrestre possible souvent négligé est la capacité de détecter la radioactivité. Sur un monde avec des minerais de radionucléides hautement concentrés près de la surface, ou sur une planète en proie à un holocauste nucléaire mondial, les compteurs Geiger biologiques donneraient l'avertissement pour éviter de vastes étendues de risques radiologiques. Le "sens radioactif" était autrefois conféré artificiellement à un petit groupe d'animaux de laboratoire en connectant des compteurs Geiger portables directement au centre de la peur du cerveau félin. Lorsqu'ils sont confrontés à un tas de matières radioactives dans un coin de leurs cages, chaque chat s'enfuit.

La clé des sens extraterrestres est la survie - toute information environnementale qui permettrait à un animal de mieux rivaliser pour les ressources limitées disponibles est un candidat valable pour la détection. Par exemple, on pourrait imaginer un sensorium météorologique sophistiqué évoluant sur un monde maudit par une météo très volatile et perpétuellement inclémente. Des capteurs d'humidité et barométriques seraient indispensables, de même que des anémomètres pour étalonner la vitesse du vent. La capacité de détecter les changements dans la composition atmosphérique, tels que les détecteurs de dioxyde de carbone possédés par les abeilles et les fourmis de feu, serait utile. La turbidité atmosphérique, étroitement liée à l'évolution des conditions météorologiques, influence grandement le degré de polarisation de la lucarne. Les capteurs sensibles à l'intensité et à la distribution de la lumière polarisée pourraient permettre à leur propriétaire de se mettre à l'abri des éléments avant la catastrophe. La capacité apparente de nombreux animaux à détecter un tremblement de terre ou une tornade avant qu'il n'arrive peut être liée à leur perception d'infrasons à très basse fréquence ou de variations de champ électrique infimes précédant immédiatement l'événement. Et l'allégation selon laquelle les éléphants peuvent détecter l'eau située à environ un mètre sous la surface de lits de rivière apparemment asséchés n'est pas prouvée scientifiquement, mais le fait demeure que de tels sourciers biologiques auraient plus de chances de survivre sur une planète frappée par la sécheresse.

Pour des raisons strictement mécaniques, trois points sont nécessaires géométriquement pour définir un plan de surface – deux points ne font qu'une ligne. Les extraterrestres essayant de se lever sur un ou deux leviers tomberont rapidement à plat ventre. Nous, humains bipèdes, ne parvenons à rester debout que parce que nos grands pieds offrent des points de contact supplémentaires avec le sol, mais sans orteils ni pieds, un minimum de trois jambes est nécessaire.

Les extraterrestres tripèdes sont-ils possibles ? Les biologistes traditionnels disent non. Un marcheur à trois pattes doit soulever au moins un membre du sol, auquel instant il perd sa base d'appui plane, une situation statiquement instable et dynamiquement précaire. Quatre pattes semblent mieux d'un point de vue technique, car la créature peut rester en équilibre lorsqu'une patte est en mouvement. Les poissons ancestraux n'ont des nageoires que par paires, donc tous les membres ne doivent-ils pas aussi évoluer par paires ?

Les xénobiologistes restent sceptiques. La plupart des bipèdes et quadrupèdes qui courent gardent deux membres ou moins au sol pendant la locomotion, donc la stabilité dynamique en trois points est probablement inutile. La vie terrestre n'a pas toujours besoin d'évoluer à partir de poissons à nageoires paires - les descendants, par exemple, d'une étoile de mer peuvent être des pattes impaires. Le plus convaincant, cependant, est le simple fait que les tripèdes existent sur Terre ! L'éteint Tyrannosaure rex et quelques grandes créatures contemporaines telles que le kangourou courent de manière bipède mais se tiennent tripède. Les queues de ces animaux sont aussi fortes et épaisses que les pattes antérieures et sont régulièrement utilisées pour le soutien postural. En effet, lorsque les kangourous se battent, ils se dressent sur la queue, libérant les deux jambes pour donner des coups de pied écrasants aux adversaires.

Plus de pattes que quatre sont plausibles, même pour des animaux massifs et intelligents. Les appendices étranges sont souvent utilisés à des fins hautement spécialisées, comme en témoignent la queue préhensile des singes et la trompe adroite des éléphants. La clé d'une plus grande multiplicité est le contrôle neural. Le circuit nerveux pour un membre supplémentaire est bien inférieur à celui requis pour ajouter, disons, un autre œil. Les muscles ont besoin de milliers de nouveaux neurones, mais les globes oculaires ont besoin de millions. Environ un tiers du cerveau des mammifères est dédié aux fonctions sensorielles, alors que seule une petite tranche gère le contrôle moteur, les extraterrestres sont beaucoup plus susceptibles d'avoir des bras supplémentaires que des yeux ou des oreilles supplémentaires.

Le Dr Bonnie Dalzell, écrivain-paléontologue qui a aidé Larry Niven à déterminer certains de ses extraterrestres fictifs, insiste sur le fait que les vertébrés sur Terre ont quatre membres uniquement à cause de la descendance commune des poissons adaptés aux conditions de nage libre dans les grands océans ouverts. Ces poissons n'avaient besoin que de deux ensembles indépendants d'avions de plongée pour se lancer dans la mer. Peut-être que si nous évoluions plutôt à partir de Euthacanthe, un poisson du Dévonien possédant pas moins de sept paires de nageoires, nous pourrions être nous-mêmes aujourd'hui hexapodes ou plus-podaux.

Le Dr Dalzell s'attend à trouver des six-pattes intelligents sur des mondes avec de petits océans peu profonds. There, bottom-dwelling fishes would become the predominant coastal and freshwater lifeforms early in evolutionary history. If the planet has a very seasonal climate, perhaps accompanied by large-scale periodic evaporations of lakes and seas, few fish species could evolve into good swimmers as on Earth. Marine creatures with many pairs of fins would have the advantage, ultimately inheriting the land and producing a rich ecology of multipodal animal life.

There are many advantages to six-legged living. On high-gravity worlds hexapedia is a good way to distribute mechanical stresses and help reduce the danger of bone breakage. Injury or loss of a limb is more catastrophic for four-leggers than for six-leggers (who have “spares”). Hexapods also have better balance since, unlike quadrupeds, they can keep a stable support tripod on the ground even when running at high speeds. And it shouldn’t be too hard to coordinate all those legs. Says Dalzell: “Earthly insects with three pairs of legs are hardly noted for their well-developed mental powers, but most of them walk just fine.”

Figure 2. Hexapodal Alien Animal (courtesy of Wayne Barlowe)

Of course, legs are not the only game in town. The potential of rotary motion (to pick one possibility of many) cries out for fulfillment. A few years ago biologists made the amazing discovery that the tails of tiny bacteria are driven by minute ionic motors complete with rotors, stators, bushings and freely-rotating drive shafts spinning up to 60 cycles per second. The rapid back-and-forth wiggling of flagella we see under the microscope is actually a complicated helical twisting movement more akin to a propeller screw than to a simple fishy undulation. This finding contradicts the long-standing dictum that living organisms may not contain detached, self-rotating parts.

Rotary motion may be possible for large animals too. Picture a small Earthlike world with little tectonic activity and broad, flat continental shelves flooded to a depth of five or ten meters during global warm spells. A creature not unlike the molluscan cuttlefish Sepia hovers near the bottom, stalking small fish, shrimps, and crabs, sometimes jetting about by expelling water rapidly from several exit portals like many other cephalopods. Occasionally sand particles jam in a portal, causing irritation. The animal responds by encasing them in a perfectly smooth spherical pearl, much like those of the modem oyster.

Millions of years later an Ice Age arrives. The retreating shoreline leaves behind vast tracts of smooth hard continental shelf. Forced into ever more turbid, colder, shallower waters, we might imagine our cuttlefish eventually abandoning the sea for land, evolving into a “caster creature.” Its jet ports now permanently plugged by large pearly structures almost from birth, these animals might develop the ability to roll along the graded continental raceways. Speed is controlled by internal sphincters aided by heat sensors for guided braking on gentle downhill stretches and a “low-gear” muscular assist for steep climbs. Tentacle arms like ski poles provide additional stability on fast runs along the coastline.

How big could flying ETs evolve? On Earth the albatross is pretty close to the maximum. This 10 kilogram bird reaches wingspans up to four meters and needs a lengthy runway to achieve takeoff speed of 20 kph. This minimum velocity is called the “stall speed” and is partly determined by air density. Venusian pigeons could remain airborne at speeds ten times slower than their Earthly cousins, whereas Martian birds of similar size and shape would have to fly ten times faster to stay aloft.

The main factor fixing avian size is atmospheric pressure, not gravity as some erroneously believe. On high-pressure worlds, alien bird creatures can have surprisingly small wings and large masses. An extraterrestrial with the mass of a man could fly with the wings of an albatross in air just five times thicker than Earth’s, and a Venusian albatross could make do with stubby wings smaller than the page on which these words are printed.

Planetary surface gravity has less effect on size in part because it varies far less than air density from world to world. For the same ease of flight a pigeon on a 2-gee planet with Earthlike air must increase total wing area by only 75 percent on a bantam-weight 0.2-gee world, wing surface may decrease 75 percent. Gravity also influences stall speed. An albatross on a 2-gee planet needs a 40-percent runway extension on a 0.2-gee world it can get by with 55 percent less. Massive extraterrestrial avians are more likely on puny planets with dense atmospheres.

How many wings are best? Most common among terrestrial species is a single pair which generate lift by actively beating the air something like the blades of a helicopter rotor. Less common is the “airplane” system, with one pair producing passive lift (like the wings of an airplane) and a second pair taking the more active role (like propellers). Adding yet more wings would serve no useful purpose, hence are unlikely to evolve. Only a very few insect species on Earth retain vestigial traces of an ancestral third wing pair, and these are degenerate and useless for flight.

Alien air travelers may have no wings at all! There are many alternatives that have never been fully exploited by evolution on this planet. Consider, for example, the principles of the rocket, the glider, and the balloon.

A high-gravity world with abundant seas and a warm, thick oxygen atmosphere might produce a “rocket fish” predator, patrolling the coastal shallows and preying on bird-sized torpid insect life thickly swarming high up. Much like the toy plastic projectiles that shoot the length of a playing field when fully charged with water and compressed air, the rocket fish bolts from the sea skyward and mouthes its dinner on the fly. Such an animal must have a sturdy posterior pressure canister that can be discharged rapidly through a rigid bony nozzle, rechargeable in minutes using powerful sphincter muscles, internal gas generation, or osmosis. Earthly precedents include the jet propulsion of squids and octopuses, the pressurized chemical sprays of warrior termites, and the boiling liquid jet of the bombardier beetle.

Figure 3. Illustration of the Rocket Fish (courtesy of Wayne Barlowe)

A lightweight planet with high winds might be ideal for the evolution of sentient “parachute beasts,” large aerial aliens able to navigate the airways of their world by manipulating sturdy chutes or simple gliding surfaces. Vultures can sail for hours with little effort using strong mountain updrafts to gain altitude, but other worlds may be even better suited for this mode of flight. Further terrestrial precedent includes the aerial dispersal of spider young – spiderlings crawl to the tip of a blade of grass, raise their tiny abdomens and let fly a thin silken thread, then hop aboard as a gust of wind catches the gossamer strands and whisks them away into the sky.

The idea of balloonlike living organisms is an old one both in science and science fiction. Bonnie Dalzell designed an “airship beast” for the Pick-a-Planet exhibit at the Smithsonian’s National Air and Space Museum. These creatures supposedly inhabit a world with cold winters, heavy gravity and a thick atmosphere. Twice a year the herbivorous hundred-kilogram blimps inflate their many lifting bags with metabolically generated hydrogen gas and drift to the opposite hemisphere to avoid the seasonal chill. Strong winds are an advantage, but predators are numerous and many noble aeronauts are lost during the migrations when a chance bolt of lightning strikes and ignites their flammable bodies. On Earth the Portuguese man-of-war, the chambered nautilus, and swim bladders in fishes provide precedent for a balloon lifestyle in a fluid medium.

Sail power has also been largely neglected in biology for animal locomotion. One of the few examples on this planet is Velella, a small, baggy, disk-shaped sea creature whose sail-like dorsal fin permits it to drift slowly with the wind. Another example is, surprisingly, the whale. These majestic cetaceans sometimes “stand on their heads” exposing only their giant broadleaf tails above water, catching gusts of wind and playfully “sailing” for hundreds of meters before coming up for air.

More than forty years ago Olaf Stapledon speculated on the possibility of a true biological sailboat. Let us imagine a cephalopod with a heavy concave shell living in the bays and estuaries of some alien world. Over the years the species gradually acquires the ability to float boatlike on the inverted shell as an aid in migration. These creatures drift with the shore currents, feeding on surface algae and nibbling the tops of seaweed stalks. In time the shell could become better adapted for navigation, perhaps with a streamlined undercarriage, allowing the ET to better chart its course between known patches of food and to escape its predators. Eventually it gains still more speed with a crude sail, a thin membrane growing from a shank of cartilage in the animal’s belly. With further evolution the membrane becomes retractable, even delicately manipulatable by fine muscles. At last the emergence of a brain and sensory organs strictly comparable to those of higher mollusks on Earth makes possible a kind of living clipper ship complete with masthead (forward sensors), jib, mainsail, riggings (extensible tendon), and a rudder.

Figure 4. The Sailboat Creature (courtesy of Wayne Barlowe)

Every habitable planet has millions of living species and billions of extinct ones, and there are many trillions of useful planets in the universe. This adds up to an incredible diversity of life. Christian Huygens wrote in The Celestial Worlds Discover’d (1698) that “Nature seems to court variety in her Works, and may have made them widely different from ours either in their matter or manner of Growth, in their outward Shape, or in their inward Contexture she may have made them such as neither our Understanding nor Imagination can conceive.” Whether Huygens’s prophecy is true is something we can determine only by traveling to faraway worlds and sampling extraterrestrial ecologies at close hand. Perhaps, someday soon, we will make this epic journey.

FOR FURTHER READING

Norman J. Berrill, Worlds Without End: A Reflection on Planets, Life and Time, Macmillan, New York, 1964.

R. McNeill Alexander, G. Goldspink, eds., Mechanics and Energetics of Animal Locomotion, John Wiley & Sons, New York, 1977.

Bonnie Dalzell, “Exotic Bestiary for Vicarious Space Voyagers,” Smithsonian 5 (October 1974):84-91.

Doris Jonas, David Jonas, Other Senses, Other Worlds, Stein and Day, New York, 1976.

Robert A. Freitas Jr., “Xenobiology,” Analogique 101(30 March 1981):30-41. http://www.xenology.info/Papers/Xenobiology.htm

Olaf Stapledon, Star Maker, Methuen, 1937. Reprinted: Penguin Books, Baltimore, Maryland, 1972.


Alien bacteria might live in the clouds of Venus

Astrobiologists were a-twitter with anticipation and skepticism in September when news broke of potential evidence of life in the upper clouds of Venus. The announcement pointed to the presence of phosphine, a rare and often poisonous gas that, on Terre at least, is almost always associated with living organisms. With its hellish surface temperature, outlandish pressure and sulfuric-acid clouds, Venus has long played second fiddle to the seemingly more potentially habitable Mars. But a team aimed both the James Clerk Maxwell Telescope in Hawaii and the Atacama Large Millimetre/submillimetre Array in Chile at Venus and picked up phosphine's signature in a Venusian cloud layer with downright Earth-like temperatures and pressures. Terrestrial bacteria are known to thrive in some pretty tough conditions, making the biological explanation a not unreasonable one. The research team doesn't claim that it is airtight evidence of space bugs, and many in the community aren't quite convinced, but if nothing else it will mean more funding in the hunt for life in unlikely places.


The mystery of Neanderthals' massive eyes

Our extinct cousins had eyes much larger than ours. Were these giant peepers the reason for the Neanderthals' demise, or the secret of their success?

We won't ever come face to face with a real-life Neanderthal. They went extinct thousands of years ago. All we can do is use their remains to reconstruct what they were like.

In many ways they were a lot like us. In fact they were so similar, our species actually interbred with theirs.

Nevertheless there were some differences. One stands out: they had weirdly large eyes.

On the face of it, big eyes sound like a good thing. Presumably, having bigger eyes meant the Neanderthals could see better than us.

But according to one controversial theory, Neanderthals' big eyes played a key role in their demise.

Neanderthals were around before we evolved. They first appeared around 250,000 years ago and spread throughout Europe and Asia.

Our own species, Homo sapiens, evolved in Africa about 200,000 years ago. They reached Europe around 45,000 years ago, and found it was inhabited by Neanderthals.

Both their eyes and their brain's visual system were larger than ours

We co-existed with them for 5,000 years, according to the latest estimate. But eventually they disappeared, perhaps as early as 40,000 years ago.

In 2013, a team led by Eiluned Pearce of the University of Oxford in the UK proposed a radical explanation: their eyes were to blame.

From a detailed analysis of modern human and Neanderthal skulls, Pearce found that both their eyes and their brain's visual system were larger than ours.

Their big eyes meant that they devoted a larger part of their brain to seeing.

However, Pearce suggests that this came at a cost to their social world. Other parts of their brain would in turn have been smaller.

We all get by with help from our friends, but Neanderthals did not have enough friends to help out

"Since Neanderthals evolved at higher latitudes and also have bigger bodies than modern humans, more of the Neanderthal brain would have been dedicated to vision and body control, leaving less brain to deal with other functions like social networking," Pearce said at the time.

The theory goes that, unlike us, they could not devote large parts of their brain to developing complex social networks. So when they were faced with major threats, such as a changing climate or competition from modern humans, they were at a disadvantage.

Teamwork would have been vital in these situations, so if they lacked the ability to form large groups, they would not have had the support they needed. We all get by with help from our friends, but Neanderthals did not have enough friends to help out.

"The substantive issue is not the opening through which the eye peers, but the area of the retina at the back," says co-author Robin Dunbar, also from the University of Oxford.

Our species, on the other hand, evolved in Africa where there is plenty of light

This area is so important because it records all the incoming light from the world. Neanderthals lived in northern regions where the light was dimmer, and their large eyes may have helped them to see better.

"To see more clearly, you need to gather more light into the eye, and that means having a bigger retina," says Dunbar. "The size of the retina is determined by the size of the eyeball."

Because of this, Dunbar and Pearce argue, a bigger "computer" was needed to process all this additional visual information. "By analogy, there is no point in having an incredibly large radio telescope attached to a tiny computer that gets overwhelmed by the information coming in," Dunbar says.

Our species, on the other hand, evolved in Africa where there is plenty of light. We did not need such a large visual processing system. Instead we evolved a bigger frontal lobe, allowing us to develop more complex social lives.

It's a neat story. But other biologists are far from convinced, and some of them have set out to unpick the idea.

They have now published their findings in the Journal américain d'anthropologie physique. The new analysis suggests that Neanderthals' large eyes did not contribute to their extinction after all.

We actually think that eyes have nothing to do with social groups

John Hawks of the University of Wisconsin-Madison and his colleagues looked at 18 living primate species, to find out whether the size of their eye sockets was linked to the size of their social groups.

Rather than bigger eyes resulting in smaller social groups, they found that the opposite was true. "Big eyes actually indicate bigger social groups in other primates," says Hawks.

"If we could believe that logic, we would expect Neanderthals to be better social animals than we are today. Now, we don't believe any of it: we actually think that eyes have nothing to do with social groups."

To truly understand how Neanderthals socialised with each other, we would be better off looking at clues from the archaeological record, says Hawks. These clues show "that they were sophisticated social beings", not socially-inept loners.

There are other reasons to question Pearce and Dunbar's idea.

Neanderthals in general were slightly larger than the average modern human. Their eyes might simply be proportionally larger in the same way as the rest of their face is.

In 2012, Pearce and Dunbar showed that some modern humans living in high latitudes also have larger eyes than average. Yet the other parts of their brain are not smaller, as far as we know. "Basically, eyes don't tell you anything useful about cognitive abilities in living people," says Hawks.

Vision and cognition are not separate

The issue is further complicated by the fact that the brain is extremely interconnected. The visual cortex is involved in processing visual information, but it does not paint the whole picture of our world.

How we interpret what we see is in part defined by our pre-existing knowledge of the world. For example, our memories are closely linked with our emotions. All of these cognitive processes occur in slightly different parts of the brain, and vision plays a role in them all.

In other words, vision and cognition are not separate.

They are "intrinsically related", says Robert Barton from Durham University in the UK, who was not involved with either study. In 1998, he showed that a larger visual area of the brain can result in the expansion of other areas, not a reduction.

The truth is that after we initially perceive an object in the real world, the information is projected into several areas of the brain. "It's difficult to distinguish what particular areas of the cortex are not involved with vision," Barton says.

Lastly, it is true that large eyes also give the holder the benefit of increased visual sensitivity in low light. Many nocturnal species have large eyes for that purpose.

Neanderthals' big eyes may have been crucial to their success

However, it is only the ability to see fine details that increases the computational demand within the brain's visual system, says Barton.

Pearce's study does not differentiate between this visual acuity and simple sensitivity to faint light, says Barton. "[Sensitivity] is a matter of the basic physics of light capture," he says, so higher sensitivity doesn't need more brainpower.

Nocturnal primates like bushbabies illustrate this point. They have very large eyes but do not have a corresponding larger visual cortex.

If Barton is right, Pearce and Dunbar have the story backwards. Neanderthals' big eyes may have been crucial to their success, allowing them to flourish in regions with dim light. But they need not have led to their owners' downfall.


12 Who's Out There?

We would think that, given how aliens can potentially be billions of years more evolved than we are, there would probably be a good chance that they grew past the need to shield their eyes from a considerably bright light. Apparently not, as the photo above suggests. We weren’t able to dig up much info on this piece of footage other than the fact that it was taken in London, England, in the year 1999. The alien appears to be green here, giving some validity to the term “little green man”, although its colour is probably due to the fact that the picture was taken in night vision. While we’re not sure whether or not this is valid proof of extra terrestrial life, this content does bring up a few questions. What was the alien doing in that building? Was it acting as a lookout? If so, what sort of no-good were he and his alien companion up to? With eyes that big, how sensitive are they to light? So many questions, so few aliens around to answer them.


5. Daughters inherit traits from their mothers and sons from their fathers

Autosomal recessive inheritance. Credit: Cburnett, Wikipedia Commons.

Genetics is fun, isn’t it? It can also be a tad confusing. Most people carry this misconception from when they learned how we inherit traits. It’s true that an offspring inherits an allele from each parent.

But the characteristic that is taken by the organism happens to be the dominant one, regardless of which parent it came from or the sex of the offspring. Another common misconception is that we get half of our characteristics from each parent. The truth, all that matters is which alleles are dominant.


Top 20 Proof Of Aliens Pictures Ever Taken

It is not only UFOs that have been captured by cameras throughout the world. There are many aliens as well who have been captured behind the lenses and these stunning pictures do confirm that aliens are pretty much there and they visit out planet more frequently we believed them to be doing. Here are top 20 alien pictures that will bring you to the edge of your seats.

Picture # 20

An alien is seen peeping through a window who looks baffled by the bright beam of light that is being pointed towards it. The being has large black eyes and is completely bald and has a conical face.

Picture # 19

An alien is seen holding something in his arms in the photo that captured the features of the alien very vividly. The alien has long fingers and large black eyes on a head which is completely bald.

Picture # 18

A very scary hybrid alien creature is spotted on the side of the road that looks straight into the camera. The head of the alien creature looks that o like a monkey, but the rest of the body is very strange and unearthly.

Picture # 17

Two alien figures are seen in the garden with one of them pointing towards a triangular UFO, lights of whose are visible in the dark night sky. The aliens are humanoids with long arms and bald heads.

Picture # 16

A military official is seen shaking hands with an alien that was supposedly captured live from the Roswell UFO Crash site. A scientist overlooks as the tiny four feet alien shakes hand with the military personnel.

Picture # 15

The corpses of three aliens are found lying side by side in this picture. The aliens have wiggly limbs and have large black eyes. These alien bodies are believed to have been recovered from the crash site of UFO at Roswell in New Mexico.

Picture # 14

The 1941 picture shows two gentlemen holding an alien which is not more three and a half feet tall. They are being photographed by a photographer as one of the men hold one of the thin and long arms of the alien. The alien looks straight towards the camera with its large black eyes that do not have any eyelids.

Picture # 13

The pinkish alien has large bulging eyes that are half covered with eyelids without any lashes. There is no trace of any hair on the alien. There are ears, however, the pinna is missing. Similarly instead of nose, the alien just has a pair of nostrils and a regular sized mouth. The alien looks to be captivated in a cage made of cross wires.

Picture # 12

The recovered body of a grey alien by the military is seen in the picture that is strapped to a stretcher. The aliens, that supposedly looks dead has teeth in the lower jaws and has a large head with large bulging eyes. The being looks like having webbed feet and not taller than 4 feet.

Picture # 11

An alien figure with a large head and equally large black eyes is standing inside a room which looks like cell of a jail or something similar. The alien has not very wide shoulders and long arms. There is no trace of any hair on the alien’s body.

Picture # 10

A strange looking alien creature is seen captured in of the traps that a farmer had laid to trap pests. The alien looks very thin and has a tail. The arms and legs of the alien looks like a human, but the head which featured by large black eyes and a large skull does not look anything close to being human.

A US Military officer is seen shaking hands with an alien that has a large head that has large black eyes and the whole body is devoid of any hair. The alien does not have any nose and has thin arms.

What looks like an imp holding the hand of two gentlemen is actually an alien that is about two feet tall and has the features just like that of a little monkey.

Near a renowned hotspot of extraterrestrial occurring near Irkutsk in Serbia, buried deep in the snow was the body of a dead alien. The whole thing was about 6 feet tall and had distinct limbs and large eyes.

A four and a half feet tall alien creature is seen peeping from behind a bush in this picture. The alien has a distinctively large head with black bulging eyes. The head does not have any ears or nose as can be seen in the picture.

This picture captures an alien behind the bars. The alien that has a large head and prominent large, black and bulging eyes looks out of a window that has bars on it. The shoulders of the alien do not look like very wide in the picture.

A security overlooks the dead body of an alien that is kept inside a glass coffin. The alien is about four feet tall and has large black eyes without any nose or ears. The arms of the alien being are very long almost touching the knees.

The alleged men in black aliens who had visited a hotel looking for a couple of UFO witnesses are seen in the picture as they enter the hotel lobby. As per the staff of the hotel, both the men were completely bald and did not have any eyebrows or eyelashes.

A mysterious alien body is seen in the background of the photo that ex firefighter Jim Templeton had taken for his daughter in 1964. What looks like a superimposed image of a space astronaut, is actually a mysterious figure that Templeton has no idea how got added in the picture. There was no one like that in close vicinity when the photo was being clicked.

Ex Engineer and employee of Area 51 in Nevada holds the photo of a deceased alien that was being kept in the underground lairs of Area 51. The alien in the photo has a large skull and snub nose and has two arms.


Top 10 Different Types Of Alien Species On Earth

Sighting of aliens have been reported by hundreds of people over the last one hundred years from different parts of the world. As per collective studies of all these reports, it is being calculated that there are as many as 82 different types of aliens that are being seen on earth! Here is a brief description about the top 10 different types of aliens that have been spotted on earth.

Type 1 : Zeta Reticulans or Grey Aliens

The most common type of aliens that are being seen across the globe by people of all ages is the zeta reticulan type, which is also commonly referred to as the ‘Greys’. These extraterrestrial beings are typically 3-4 feet tall and have large almond shaped black eyes. Their head is much larger than a regular human’s head and they have no noses, but only nostrils. Their arms are usually longer that has not more than three to four fingers. It is the Zeta reticulans who are thought to be the main culprits behind most human abductions.

Type 2 : Little green men

Another common type of alien is the little green men that have been reported to have been sighted by different people in different places. These types of extraterrestrials are humanoid creatures with a greenish skin color and their bodies are devoid of any hair. Some of the little green men have been reported to have antennas on their heads, which are much larger than a regular human head.

The Nordics would look just like humans and they would have long blonde hair that would be maintained by both male aliens as well as the female ones. These aliens are not identifiable even if they walk among a crowd. The only way to identify them is when they manifest some of their extraterrestrial activities. These aliens usually have angular faces with blue eyes. The females of the Nordic alien type have a high sex appeal.

Type 4 : Pleiadian Aliens

The aliens of the Pleiadian type are characterized by round faces and tall figure and the rest of the features are soft but detailed. The overall appearance of the Pleiadians is a very pleasant one and although they do not have hair usually, but if someone has any hair on the heads, the hair is blonde colored. These aliens are known to be very gentle and peace loving by nature.

Type 5 : Andromedan Aliens

You would mistake the Andromedan aliens to be humans, as they look almost like humans, with the only difference being in their overall size. These aliens are bipedal energy beings who can read the minds of humans by means of telepathy.

Another very common type of aliens is the reptilians who are tall and have scales over their humanoid body structure. These aliens would have webbed feet and would look more or less like a reptile when you see them for the first time.

Type 7 : Alpha Draconian

The most corrupt, hostile and vicious type of aliens are the alpha draconian. These aliens are believed to have come from Alpha Draconis and are characterized by giant reptilian features. These aliens are about 14 to 22 feet tall and weigh approximately 1800 pounds or more. They believe themselves to be the rightful owners of the humans who are lesser evolved beings as per their standards.

Type 8 : Sirians Aliens

The Sirians are those types of aliens that in spite of having a humanoid structure prefer to live around in the water. These aquatic aliens are mostly found in oceans and lakes where there is huge depth. They are known to have come from Sirius B Star system.

The ancient Sumerians used to worship the Anunnaki as their god. The Anunnaki is nothing but aliens that had visited the planet of earth around four thousand years ago with the intention of enslaving humans to carry out farm work with them. The Anunnaki aliens look exactly like humans, but they are slightly larger than the aliens, with average height being 8-9 feet. These aliens are believed to have come from Nibiru, the twelfth planet in our solar system, which lies beyond Pluto and is yet to be discovered.

Type 10 : Arcturian Aliens

The arcturians are usually four to five feet tall with large heads and blue skin. The rest of their bodies are highly disproportionate. These types of aliens are believed to be the most ancient race of the entire Milky Way Galaxy and they are considered to be very intelligent, experienced and innovative.


Solve this mystery

"Masters postulates that using a multidisciplinary scientific approach to the UFO phenomenon will be what it takes to solve this mystery once and for all, and I couldn't agree more," said Jan Harzan, executive director of the nonprofit Mutual UFO Network (MUFON).

"The premise that UFOs are us from the future is one of many possibilities that MUFON is exploring to explain the UFO phenomenon. All we know for sure is that we are not alone," Harzan added. "Now the question becomes, 'Who are they?' And Masters makes a great case for the time-traveler hypothesis."


What Darwin’s theories tell us about the shape alien life will take

“It’s life, Jim, but not as we know it.” How many times did we hear Mr Spock say this back in the day when classic Star Trek ruled the airwaves?* What always interested me back then was how did he know that it was life if it was so barely recognisable by Earthly (or Vulcan) standards?

Turns out a group of scientists from the zoology department at the University of Oxford may have the answer. Don’t look for faces, eyes, limbs or any of the large-scale things that are so familiar to life on Earth. Don’t look at the chemistry either. Instead, look for the hallmarks of natural selection.

Natural selection lies at the very heart of Charles Darwin’s theory of evolution. It is the process by which favourable adaptations are retained and accumulate in populations. As time goes by, lifeforms adapt to be more and more suited to their individual environments.

This leads to the appearance that they have been designed to fit into their surroundings. However, there is no magic involved, the favourable adaptations allow these entities to live longer and have more offspring, so naturally the fittest rise to dominate the population.

Natural selection extends down to the level of individual cells where environmental hardship can force cells to work together for their common survival, thus building complex cells, multicellular life, animals and then social structures.

This complexity and cooperation is what we should look for says Samuel Levin and co-authors to recognise aliens – not little green men or very big teeth (well, not necessarily anyway). By doing this we could also sidestep the thorny problem of defining what life actually is.

There have been many attempts to define life over the years, and all of them run into trouble at some point. Take, for example, the idea that life’s defining characteristic is that it must be able to reproduce. Well, a flame reproduces but can hardly be said to be alive. Then there are the mules: creatures that are usually sterile but are clearly alive.

Chemical definitions such as ‘life must be based on carbon and contain DNA’ are no better because they are completely unfounded. We simply do not know whether other chemicals can build replicating molecules like DNA. Silicon shares some of carbon’s characteristics, so may be ok under the right conditions (whatever those are!).

The authors sidestep all of this and zero in on the rise of complexity and cooperation as the thing to look for. They write:

In particular, the evolution of complex life on the Earth appears to have depended upon a small number of what have been termed major evolutionary transitions in individuality. In each transition, a group of individuals that could previously replicate independently cooperate to form a new, more complex life form or higher level organism.

That includes us. We are collectives of cells all working together. Our individual cells are themselves collectives containing smaller sub-units like the nucleus and energy-giving mitochondria. It’s like Russian dolls all the way down to the molecular level. These changes were driven by natural selection because they allowed once competing entities to work together for a common good.

The Octomite - an example of a complex alien that has undergone natural selection and so is composed of many different parts. Photograph: University of Oxford

The authors suggest ‘the Octomite’ not as a lifeforms we might expect to find but as an illustrative example of what to look for. Namely, a hierarchy of once separate entities that now function together for the common goal of survival.

This is the most interesting part of the paper: the call to jettison our attempts at defining life and just recognise it by something that it uniquely does, which is evolve.

It reminds me of Isaac Newton’s response to queries about the meaning of his mathematical law of gravity in 1687. When asked how the gravity gets from one celestial object to another, he said it didn’t matter how it happened, all that mattered was that it did and his equation gave the right answer.

In other words, we should concentrate on what life does not what it is, and draw our insights from what things do, not how they might do it. As Mr Spock might be driven to say ‘Science Jim, but not as we know it.” That’s not meant to denigrate the work at all. Indeed, as I read the paper, another of Spock’s great catchphrases kept jumping to my mind: “Fascinating.”

*The answer is none at all in the literal sense. It’s a line from the song Star Trekkin but Spock does say similar things on a number of occasions.

Stuart Clark is the author of The Search for Earth’s Twin (Quercus) and can’t quite believe he actually linked to cette chanson.